Az ENSZ 1992-ben nyilvánította december 3-át a fogyatékossággal élő emberek világnapjává, hogy felhívja a figyelmet a baleset, betegség vagy katasztrófa következtében fogyatékossá vált emberek problémáira.

Hazánkban több mint 600 ezerre becsülik a tartósan egészségkárosodott és fogyatékossággal élő emberek számát. A világnap elődje a Rokkantak Napja volt, amelyet 1981–1992 között minden év szeptember 18-án tartottak. A világon összesen körülbelül 650 millió ember él valamilyen fogyatékossággal, közülük 400 millióan a fejlődő országokban élnek.
Az ENSZ Közgyűlése 2006. december 13-án fogadott el egy olyan egyezményt, amely a fogyatékkal élők jogainak védelméről szólt. Magyarország az elsők között fogadta el, és csatlakozott az új egyezményhez. Az ötven fejezetből álló szerződés megköveteli az országoktól, hogy könnyítsék meg a hátrányos helyzetűek részvételét a közlekedésben, az oktatásban, a munkában, a kikapcsolódásban, és törvényben kell tiltaniuk a fogyatékkal élők bármilyen megkülönböztetését, törölniük kell jogrendjükből a hátrányos megkülönböztetést tartalmazó jogszabályokat.